South England – Part 2

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Oxford was a really beautiful and bicycle friendly city to stop by. Streets in the center were mostly pedestrian and crowded with tourist after 10am but some college courtyards and gardens stayed very quiet throughout the day.

Christchurch college was still a highlight for Harry Potter’s fan, because its rooms and stairs where used in the movies.

There are many towers and spires in the city and we found one we could climb up to overlook the Bodleian library.

Along the Thames, the cycle way was very pleasant and bordered with other ancient and venerable colleges whose gardens are very carefully maintained.

We visited the very eclectic Ashmolean museum and en exhibit about old maps in a new building of the Bodleian library and of course passed near the Bridge of Sighs, which actually looks more like the Rialto Bridge in Venice than to its homonym.

Bridge of Sighs

Luckily the weather was wonderful in Oxford, but not at all on the following day. We rode a bit more than 60km under the rain and missed pictures of the Thames riverside, and the cycleway right under the cooling towers of Didcot power station. It was a pleasant ride after all with a stop in a picturesque isolated inn in the Chiltern Hills again. We Spent the night in Reading.

Weather is changing quickly in Great Britain, so we were luckier early morning when riding on along the Thames river towards Windsor.

The little city was a bit crowded for its size and it was difficult to get a nice view of the huge royal castle. Nevertheless, the Cycle Route number 4 lead us for many kilometers inside the Windsor Great Park and it was a very nice ride though sign posting tended to disappear.

At the exit of the Park, we were again quite close to London. Heathrow airport was actually only 5km away and the Royal Castle is really under the planes’ path.

The river became wider and wider but we soon left it to head South to Woking. H.G. Wells was one of its famous residents.

We met our second Warmshowers hosts in Guildford and he pointed us to a nice way to go out of the city by following a little trail along the river.

Actually the full day was on a little trail called the Downs Link. It was a former railway extending from Guildford to the coast and now really practical for cyclists. It was supposed to be a part of the National Cycle Network but it had its own signage « Downs Link ».

It lead us directly to Shoreham-by-Sea, aside from any traffic.

From there, we rejoined cycle route number 2 along the South Coast, on a part I already rode in another direction back in 2015 when cycling from Paris to Scotland.

The coast is largely an urban area untill the buzzing city of Brighton. It was windy on the famous Pier and cosy in the little alleys full of jewelries of the city center. In the middle of all this stands the Royal Pavilion with its odd Indian architecture that is the city’s symbol.

The coast between Brighton and Newhaven became quieter with nice clifftop trails. At some point we crossed Greenwich meridian at a place marked by a monument.

And we finally reached Newhaven some hours before our scheduled departure.

Our return to France occured by night, which is not very comfortable because the crossing is short (5 hours). Besides that the arrival in the morning was far too early for the first train and we had to wait a couple of hours outside Dieppe train station while it was pouring rain.


Overall it made an about 800 kilometers loop.

Map with stops

 

South England – Part 1

This summer I made a thirteen days bicycle trip in South-East England with Julien. We left Paris with two regional trains to the port of Dieppe and then took a ferry to Newhaven, East Sussex.

Crossing the English Channel took about four hours in the middle of the day and we started cycling late in the afternoon the first day. Wind pushed us easily towards East along the beach of Seaford. And then a bit inland uphill to cross a branch of the South Downs Hills to Eastbourne. Along the way we met the Long Man of Wilmington, one of the hill figures on the slopes of South England.

We spent the night in an airbnb with a lovely couple in Pevensey Bay. We didn’t take any camping gear for that trip and used bed & breakfasts and sometimes the hospitality of hosts from the warmshowers.org cycle travelers community.

Th second day, we rode on along National Cycle Route number two. It was well signposted and easy to follow. We first passed Bexhill and Hastings, two seaside cities with large promenades and piers.

After a little way up and downhill, we reached the cute medieval village of Rye, with cobbled winding streets and walls. A bit of rain tried to ruin our stop here but was quickly pushed away by the still strong wind. The wind seemed to make kite-surfing quite popular in Camber Sands.

The route went then inland in the Romney Marsh. The nuclear power station of Dungeness stayed in view for a long time while making our way along the little countryside  roads of this flat area. Arriving on the Royal Military Canal, we were surprised to watch giraffes and other exotic animals, not knowing about Port Lympne Safari Park before.

Our hosts in Folkestone welcomed us arms open for a very nice and restful evening.

Folkestone center looked great in the morning light. We then had to climb above all those famous white cliffs between here, Dover and a bit further east. It was a highlight of the route along the coast and we started to catch a glimpse of the French coast on the other side of the English Channel.

Dover was a busy transport city whose center we didn’t really cross. It was dominated by a huge castle offering a steep climb.

Dover Castle

The route after Dover was a nice way downhill through little roads and villages before reaching the East coast around Deal. This time we started following National Cycle Route number one. But we soon left it to make a detour around the Viking Coastal Trail around the former isle of Thanet. We rode through Ramsgate, Broadstairs and Margate, three Victorian seaside towns on top of little white cliffs. Those cliffs make a natural arch near Botany Bay.

We spent the night on the last floor of a Victorian house in Ramsgate and the following day started under the rain on the road to Canterbury. We found again National Route number one and were a bit disappointed by the city because it was impossible to get close to its famous cathedral with our bikes. The city center was really busy with tourists, even in the morning.

The weather slowly improved in the afternoon on our way to Sittingbourne were we spent the night.

Bicycles Near Conyer

The route made complicated detour, sometimes following the coast, sometimes not and we reached Rochester which had a big cathedral and castle. Inside the cathedral was a mini golf course for childrens.

Then we started following the Thames river towards London, at one place following a narrow singletrack trail along the Cray river. A strange mix of natural wetlands and industrial estate.

We spent the night in the really quiet suburb of Belvedere, still around 30km away from the city center.

In the morning we quickly rejoined the Thames at the Thames Barrier, a very scenic dam to prevent flooding from the tide. The route along the river was then a very pleasant ride around Greenwich peninsula with great sights on Canary Wharf skyline.

Next to the Cutty Sark museum ship, we crossed Greenwich pedestrian tunnel to ride under the towers of Canary Wharf financial districts. Many high-rise buildings were still under construction. London skyline is always changing.

We reached more famous landmarks throughout the day like the tower bridge, St-Paul Cathedral, the Millenium bridge, the Tate Modern Museum, the London Eye and the British Parliament. Big Ben was sadly hidden under scaffolding.

Going out of the city was a less easy task than going in, because to the North-West, there is no major cycle route. So from Covent Garden we reached Primrose Hill and then found signs to Wembley, but not much further. We had to find our own route to Watford where we spent the night after a long day cycling only in the city.

The following day, we rode in front of Warner Bros Harry Potter’s studios and then crossed the Chiltern Hills on the highest route of our trip (around 250m in altitude). The weather stayed really gray with a few showers but still a pleasant ride until we reached Oxford. As the furthest place north of the trip and an unknown city for both of us, it deserved a full day visit.

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Dunkerque – Bruges – Dunkerque

Bien décidés à fuir l’épisode de canicule, nous avons mis le cap vers la côte Belge. A peine à plus d’1h30 de TGV de Paris, et étant une des dernières destination TGV à prendre encore les vélos non démontés, Dunkerque était un point de départ tout indiqué.

Hôtel de ville de Dunkerque

En sortant du train, les petits 14°C matinaux ne nous ont pas fait regretter cette décision.

Nous voilà donc parti le long de la plage encore déserte de Malo-les-Bains, puis sur une voie verte récente jusqu’à Bray-Dunes.

Plage de Malo-les-Bains

A peine au bout de 17km, nous avons franchi la frontière belge et entamé cette fois un itinéraire jalonné de knooppunten, points-nœuds d’un réseau cyclable continu sur toute la Flandre et les Pays-Bas.

Première ville belge sur notre parcours, Veurne a une jolie petite place centrale animée et un beffroi.

Veurne

Après avoir longé un canal nous avons atteint Nieuwpoort à l’embouchure de l’Yser où nous avons trouvé le tram côtier qui relie toutes les stations de la côte Belge.

Monument Albert à Niewpoort

Nous avons fait quelques courses pour le repas de midi à Niewpoort, complétées un peu plus loin d’une barquette de fraise achetée dans un distributeur automatique au coin d’un champ.

La première vraie station balnéaire que nous avons traversé était Westende et a marqué le début de 10km d’une muraille d’immeubles le long de la plage, jusqu’à Ostende en passant par Middelkerke.

Westende

Le vent de face était particulièrement fort sur cette portion et nous a contraint à mettre un foulard sur nos visages pour ne pas respirer trop de sable tout en nous trainant à 12-13kmh.

Middelkerke

A cause du vent la plage était plutôt boudée mais pas la promenade.

Oostende

Nous avons ensuite quitté la côte pour remonter un grand canal jusqu’à Bruges, 25km à l’intérieur des terres. Puis nous avons posé nos affaires au B&B avant de prendre le temps de visiter la ville à pied toute la soirée.

Le lendemain, nous sommes partis plus légers pour une boucle jusqu’aux Pays-Bas. Une péniche passant très lentement une écluse nous a fait faire un détour par un autre pont puis nous avons continué sur notre lancée le long d’un canal rectiligne et ombragé vers la frontière néerlandaise.

Nous avons traversé Damme,  dont les restes de fortifications sont entretenus par les ânes et les moutons.

La frontière était une fois encore non marquée à l’entrée de Sluis. L’Écluse en français est le lieu d’une importante bataille navale de la guerre de cent ans. L’estuaire du Zwin, où la bataille a eu lieu est aujourd’hui complètement ensablé et Sluis parait loin à l’intérieur des terres.

Sluis / L'Ecluse

La chaleur devenant écrasante, nous ne fûmes pas mécontent de finir par nous rapprocher de la mer au niveau de l’embouchure de l’Escaut. Quelques gros cargos passaient et en face on devinait la ville de Vlissingen (Flessingue). La plage avait beaucoup plus de succès que la veille et nous avons trempé nos pieds à Cadzand.

Embouchure de l'Escaut

La piste cyclable sur cette portion de côte est superbe au sommet du cordon de dunes et donne des vues sur quelques zones humides dans l’intérieur.

Nous sommes revenus en Belgique par Retranchement et sur Bruges par des routes un peu moins ombragées et bucoliques qu’à l’aller. Nous avons rejoint la ville alors que s’y déroulait un triathlon sous une très forte chaleur. Mais heureusement pour nous la journée était finie.

Le troisième et dernier jour, nous sommes repartis en direction de Dunkerque par un itinéraire totalement différent de l’aller. Complètement dans l’intérieur des terres, nous avons d’abord mis le cap sur Diksmuide, une autre ville à beffroi.

Diksmuide

La ville est aussi un lieu important du tourisme de mémoire en Flandre. La tour de l’Yser est un monument en l’honneur des soldats flamands.

Tour de l'Yser à Diksmuide

Dernier beffroi belge, celui plutôt petit de Lo est lui aussi dans le classement UNESCO des beffrois de France et de Belgique.

Beffroi de Lo

Nous avons ensuite passé la frontière française, quittant les routes en béton pour du bitume et abandonnant quasi définitivement toute indication cyclable. Nous nous sommes arrêté un moment à Bergues pour profiter d’une fanfare sur la place centrale. La ville était plutôt agréable et pleine de choses à voir mais moins animée que les villes belges de notre parcours.

La dernière portion le long du canal jusqu’à Dunkerque nous a permis de rester à l’écart de la circulation jusqu’au centre-ville. Nous avions beaucoup d’avance sur notre train retour et nous avons pris le temps de visiter le FRAC.

Ainsi s’est achevée cette petite escapade de 3 jours sur 3 pays.

Parcours Dunkerque - Bruges - Dunkerque

Vallée de la Durance, Rochebrune

Printemps préalpin

Il est 20h gare d’Austerlitz et nous embarquons dans le train de nuit à destination des Hautes-Alpes. C’est l’un des derniers trains de nuit encore en service en France et il embarque les vélos. Nous nous trouvons dans LE compartiment réservé aux cyclistes avec un couple qui se rend dans la Drôme.

La nuit poudre les sommets et les orages s’arrêtent peu avant notre arrivée à Gap à 7h30 du matin (un peu en retard). Nous prenons la route en direction du village de Rambaud. Il est dominé par une petite éminence avec un clocher isolé et une table d’orientation, de laquelle la vue s’étend au nord vers le Champsaur et le massif des Ecrins.

De là, nous passons un petit col sans nom avant de redescendre vers Jarjayes, Valserre et la vallée de la Durance. La route est mouillée et les nuages restent accrochés sur les hauteurs au dessus de Remollon et Rochebrune.

Vallée de la Durance, Rochebrune

Nous attaquons une dernière montée pour rejoindre Bréziers, village qui va nous servir de base pendant une semaine. Cette première journée de trajet aura été plutôt brève, une bonne trentaine de kilomètres et une bonne sieste pour compenser la nuit un peu courte du voyage en train.

Parcours Gap – Bréziers : https://www.openrunner.com/r/9794962

Le lendemain, sur les conseils du local de l’étape, nous partons en direction du col Sarraut, une petite montée facile sans lacets via le village de Gigors, suivie d’une longue descente par Le Faucon-du-Caire, Le Caire et La Motte-du-Caire. Au dessus du Caire, la Grande Fistoire est équipée d’une via ferrata. Le coin est spécialisé dans les arbres fruitiers.

Nous complétons nos victuailles à la Motte-du-Caire et pique-niquons sur une placette de Bayons, devant le porche de l’église surprenamment grande de ce petit village.

Bayons

Bayons est situé dans une vallée bien isolée du monde, l’unique route franchissant une cluse étroite en aval et les tourniquets d’Astoin, une petite série de lacets, en amont. Nous grimpons évidemment ces derniers.

De l’autre côté du col des Sagnes, nous longeons un balcon qui nous fait faire le tour du cirque qui enserre les 3 villages de Turriers, Bellaffaire et Bréziers.

Turriers en descendant du col des Sagnes

Boucle des Tourniquets : https://www.openrunner.com/r/9794910
(inclus une petite boucle via Bellaffaire et Turriers, réalisée quelques jours plus tard)

Pour la deuxième boucle du séjour, nous avons mis le cap vers l’Est et la vallée de la Blanche, une route réputée dangereuse pour ses chutes de pierres. Le bas de la vallée forme une gorge étroite mais s’élargit rapidement et se couvre de forêts en montant.

Nous nous arrêtons dans un restaurant à Selonnet. Les montagnes alentour dépassent bien les 2000m d’altitude, notamment Dormillouse.

Selonnet

Nous poussons ensuite jusqu’à Seyne et visitons sa petite citadelle Vauban qui n’a jamais connu le baptême du feu car elle n’est pas longtemps restée ville frontière. Pendant la visite, on nous a prêté une tablette avec ce plan interactif de la citadelle.

Nous revenons par l’autre rive de la Blanche, en partie sur une piste forestière puis grimpons vers le col des Garcinets avant de rejoindre la même descente vers Bréziers que la veille.

Parcours de la vallée de la Blanche : https://www.openrunner.com/r/9794919

Le jour suivant nous n’enfourchons pas nos vélos et grimpons à pied sur la montagne de la Scie pour une belle vue sur le lac de Serre-Ponçon d’un côté et le bassin de Turriers-Bellaffaire-Bréziers de l’autre. Nous avons la chance d’observer quelques chamois de près pendant cette balade.

La sortie vélo suivante est la plus sportive du parcours. Nous nous attaquons au Mont Colombis qui domine les environs de ses 1734m. La montée est particulièrement soutenue dans le village de Théus et nous offre un peu de répit près de la salle de bal des Demoiselles Coiffées, une grande concentration de cheminées de fée.

Salle de Bal des Demoiselles Coiffées de Théus

La grimpette reprend de plus belle pour un raidillon final et nous pique-niquons au sommet avec une magnifique vue qui s’étend de tout côté vers les Ecrins, le Queyras et l’Ubaye, les Préalpes de Digne, le Dévoluy et même le Mont Ventoux.

Nous effectuons la descente par une piste forestière qui ne nous permet pas de prendre beaucoup de vitesse. Le bitume à partir du col Lebraut est plus que bienvenu.

Le lac de Serre-Ponçon est à un niveau très bas. La fonte des neiges ne l’a pas encore rempli en ce début de printemps et l’énorme barrage en terre émerge largement.

Barrage de Serre-Ponçon

Il ne nous reste plus que la désormais bien connue montée de Bréziers pour terminée la boucle. Nous n’aurons roulé qu’à 11,5km/h de moyenne durant cette journée.

Parcours du Mont Colombis : https://www.openrunner.com/r/9794926

Le lendemain, après une manifestation du 1er mai à Gap, je fais seul une petite boucle via Bellaffaire et Turriers. Je monte notamment à la table d’orientation de Turriers qui domine bien les environs et laisse apercevoir les Ecrins au fond.

Vient finalement l’heure de repartir. Nous avons une journée complète pour rejoindre Gap et le train de nuit qui nous ramènera à Paris. Nous choisissons un itinéraire différent de l’aller en descendant la Durance jusqu’à Tallard et la Saulce.

Château de Tallard

Nous échappons à une averse dans un abri-bus de Lardier-et-Valença, en pleine montée vers le col de Foureyssasse. De là, un beau balcon au pied des falaises de la montagne de Céüse nous ramène en douceur vers le bassin de Gap.

Montagne de Céüse

Nous avons le temps pour un rafraichissement et un restaurant sur les placettes du centre-ville avant de grimper dans le train.

Parcours du retour à Gap : https://www.openrunner.com/r/9794951

L’ensemble des parcours vélo :

Vue d'ensemble des parcours vélo